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Jérusalem est un lieu de sépulture convoité, mais la ville antique manque d’espace pour enterrer les morts. En 2015, la Société juive de la communauté juive de Jérusalem s’est associée à un groupe de construction pour forer sous une montagne dans le plus grand cimetière de la ville, Har Hamenuchot, et créer une vaste nécropole souterraine qui abritera 22 000 cryptes. Le plan est de créer des espaces funéraires disposés du sol au plafond dans un réseau de tunnels en intersection, un peu comme ceux qui avaient fait leurs débuts au Moyen-Orient il y a des milliers d'années. La première section des catacombes modernisées devrait ouvrir ses portes en octobre 2019.

Voici sept des catacombes les plus belles et les plus fascinantes d’autre part dans le monde.

1. Catacombes de Rome

Les catacombes sont originaires du Moyen-Orient il y a environ 6000 ans et se sont répandus à Rome avec la migration juive. Les premiers chrétiens ont modelé leurs pratiques funéraires sur les coutumes juives, bien qu'ils aient été forcés par la règle romaine de s'enfouir hors des limites de la ville. Comme la terre était chère, ils sont allés sous terre, creusant environ 375 km de tunnels dans le tuf doux volcanique de Rome et construisant des réseaux de salles bordées de niches rectangulaires appelées loculi. Plus tard, des tombes plus complexes incluaient des cubiques (petites pièces servant de tombeau familial) et des arcosolias (grandes niches avec une arche au-dessus de l'ouverture, également utilisées pour les familles). Tous deux étaient souvent décorés de fresques religieuses, de médaillons d'or, de statues et d'autres œuvres d'art. La beauté n’était pas réservée aux morts mais aux vivants qui se sont rassemblés pour partager les repas des funérailles et marquer les anniversaires de la mort. (L'idée que des chrétiens persécutés secrètement y soient vénérés est cependant une légende de l'époque romantique.)

Au début du Ve siècle, les barbares envahirent Rome et commencèrent à saccager les tombes. Les restes de saints et de martyrs inhumés furent transférés dans des endroits plus sûrs, dans des églises de la ville. Les catacombes ont été oubliées pendant des siècles, jusqu'à ce que les mineurs redécouvrent accidentellement une de ceux-ci sous la Via Salaria en 1578. Cela a déclenché une ruée vers des reliques (d'origine souvent douteuse). Aujourd’hui, les quelque 40 catacombes de Rome ont été dépouillées de leurs corps, mais les fresques anciennes et les passages sinueux méritent d’être visitées.

2. Catacombes de Paris

Ce ne sont pas les premiers, mais les catacombes de Paris sont peut-être les plus célèbres du monde, et peu d’entre elles peuvent rivaliser avec elles pour un glamour macabre. Créés par les Romains sous forme de carrières de calcaire pour bâtir la ville au-dessus, leur utilisation actuelle remonte à la fin du XVIIIe siècle, lorsque des cimetières surpeuplés autour de la ville ont suscité des préoccupations de santé publique. (L’un des pires contrevenants était Saints-Innocents, utilisé depuis presque un millénaire et regorgeant de cadavres, ce qui n’était pas si terrible compte tenu de sa proximité avec le marché très prisé des Halles). À partir de la fin du XVIIIe siècle, les autorités ont pris en charge la situation en transférant les os – d'environ six à sept millions de personnes – dans les anciennes carrières, spécialement bénies et consacrées à cette fin.

Les catacombes ont été ouvertes au 19ème siècle en tant que curiosité publique. Aujourd'hui, les visiteurs peuvent voir les os entassés dans des arrangements astucieux. (Un des motifs a la forme d’un tonnelet, un autre d’un cœur.) La source souterraine, une lampe sépulcrale, des sculptures créées par un homme de carrière et des expositions spéciales sont également à voir. Une partie seulement des quelques 200 pieds de tunnels est ouverte au public, même si cela n’a pas empêché les intrépides explorateurs urbains, les artistes et les voleurs de se rendre dans les secteurs inaccessibles. En 2004, la police parisienne a découvert un cinéma secret installé dans une zone, avec un bar.

3. Catacombes de Kom el Shoqafa

Une série de tombes creusées dans la roche sous Alexandrie à partir du IIe siècle, les catacombes de Kom el Shoqafa ("Le monticule des éclats") ont été oubliées jusqu'en 1900, année où un âne est tombé dans un puits d'accès. Aujourd'hui, les trois niveaux de catacombes sont ouverts aux visites et comprennent plusieurs cercueils de pierre géants ainsi que des sculptures, des statues et d'autres détails archéologiques fusionnant les styles romain, grec et égyptien. Au deuxième niveau se trouve la salle de Caracalla, qui contiendrait les restes de jeunes chrétiens (et au moins un cheval) massacrés par Caracalla en l'an 215.

4. Catacombes des Capucins de Palerme

Au XVIe siècle, l’église des Capucins de Palerme, en Sicile, commença à dépasser son cimetière et les moines eurent l’idée d’embaumer leurs frères décédés et de les exposer dans les catacombes. Au début, seuls les frères bénéficiaient de ce traitement spécial, mais la pratique s’y est révélée et les notables locaux ont commencé à demander l’honneur dans leurs testaments. Depuis, environ 12 000 personnes ont été embaumées et aménagées pour être exposées en fonction de leur démographie – les catégories comprennent Hommes, Femmes, Vierges, Enfants, Prêtres, Moines et Professionnels. Les enterrements ne se sont pas arrêtés avant les années 1920 et l'un des habitants les plus célèbres figure également parmi les derniers: la belle Rosalie Lombardo.

5. Catacombes de Rabat, Malte

Sous la ville moderne de Rabat, Malte (qui était autrefois l'ancienne ville romaine de Melite) abrite un vaste système de tombes souterraines creusées dans le roc datant du quatrième au neuvième siècle de notre ère. Contrairement à la plupart des autres catacombes de la Méditerranée, et même du monde, les tunnels ont été utilisés pour enterrer des juifs, des chrétiens et des païens, sans division notable entre les groupes.

Les dispositifs incluent de grandes tables utilisées pour les repas de cérémonie commémorant les chambres funéraires mortes et à baldaquin, dont certaines ont été inscrites avec des illustrations et des messages (les archéologues travaillent toujours pour interpréter le site). Les principaux complexes de catacombes à Rabat comprennent ceux de Saint-Paul, Sainte-Agathe et Tad-Dejr.

6. Cathédrale Saint-Étienne de Vienne

Église mère de l'archidiocèse catholique romain de Vienne, la cathédrale Saint-Étienne est l'un des bâtiments les plus importants de la ville. Elle est connue pour son magnifique toit de tuiles multicolores (et pour le lieu de l'enterrement de Vivaldi). Mais peu de touristes visitent la crypte, où reposent les restes de plus de 11 000 personnes.

Bien que la plupart de la cathédrale actuelle date du 14ème siècle, la crypte a vu le jour après l’apparition de la peste bubonique dans les années 1730, lorsque les cimetières autour de Vienne ont été vidés afin d’endiguer la marée de la maladie. Beaucoup de squelettes ont été empilés en rangées ordonnées, les crânes sur le dessus, bien que les visiteurs de certaines zones verront également des piles d'os désorganisés. Dans une section, la crypte ducale contient les organes des princes, des reines et des empereurs, y compris l'estomac de la reine Marie-Teresa Habsbourg.

7. Ossuaire de Brno

Des fouilles archéologiques de routine effectuées dans le cadre d'un projet de construction en 2001 ont conduit à une découverte inattendue à Brno, en République tchèque: un charnier souterrain oublié depuis longtemps et regorgeant de squelettes. On estime qu'environ 50 000 ensembles de restes ont été entassés sous la place Saint-Jacques aux XVIIe et XVIIIe siècles, initialement empilés en rangées ordonnées mais plus tard mélangés par l'eau et la boue. Le site a été ouvert au public en juin 2012 et constitue aujourd’hui le deuxième plus grand ossuaire (connu) d’Europe, après les catacombes de Paris.

Cette liste a été publiée pour la première fois en 2015 et a été republiée en 2019.


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